Nouvelle déception pour les Blues

Pour la troisième année d’affilée, les Blues de St. Louis ont été incapables de franchir le premier tour des séries éliminatoires dans la Ligue nationale de hockey.

Des emplois sont peut-être en jeu après que l’équipe de l’entraîneur-chef Ken Hitchcock a remporté le titre de la section Centrale mais est tombée à plat en séries, s’inclinant en 6 matchs contre le Wild du Minnesota. Les Blues croyaient pourtant qu’il s’agissait de leur meilleure occasion de remporter la Coupe Stanley une première fois dans l’histoire de la franchise, eux qui disposaient de quatre bons trios, d’une unité défensive et d’une paire de gardiens de but solides.

«C’est la pire des sensations, a déclaré l’attaquant Steve Ott. Tous ces mois de travail. On ne sait pas quand on rejouera avec un groupe aussi spécial que celui que nous avions ici. Cette série illustre bien, je crois, ce qui peut mal tourner à l’occasion.»

Les joueurs pensent que le directeur général, Doug Armstrong, modifiera la formation.

«“Army” n’est pas le genre de gars à laisser se répéter ce scénario année après année», a indiqué le défenseur étoile Kevin Shattenkirk, qui reconnaît que l’organisation a donné à l’équipe toutes les chances de réussir. «À 100 %. Est-ce que nous sommes arrivés à court? Absolument. Je sais que les gens sont frustrés, mais nous aussi. Cela nous affecte beaucoup.»

Hitchcock pourrait aussi écoper: il est toujours plus facile de changer l’entraîneur que 23 joueurs. «“Hitch” est la raison de notre succès des quatre dernières années, a toutefois ajouté Shattenkirk. Il est dur avec nous, mais il l’est parce qu’il sait comment faire les choses de la bonne façon pour offrir un rendement élevé.»

L’attaquant Vladimir Tarasenko mène la LNH avec six buts en séries tandis que Shattenkirk vient au sommet des passeurs avec huit aides. Mais peu d’autres Blues ont répondu aux attentes. L’équipe a marqué 17 buts dans cette série, mais Patrick Berglund, avec deux, est le seul autre marqueur de plus d’un but.

Jake Allen déçoit

Le gardien recrue Jake Allen, qui a permis deux buts douteux dans le dernier match, est sans doute celui qui a le moins répondu aux attentes après la saison qu’il a connue. Impressionnant en début de série, il a été retiré du match no 6 après s’être fait piéger entre les jambières quelques secondes seulement après que Hitchcock eut déclaré à la télévision qu’il n’allait pas changer de gardien.

«Deux buts atroces, encore. Je nous ai laissés tomber, a dit Allen. Ça va me hanter pendant un certain temps.»

Hitchcock croit cependant qu’Allen tirera d’importantes leçons de cette série. «Ce n’est pas le temps de tomber à bras raccroucis sur le gardien ou qui que ce soit d’autre», a-t-il dit

Mis à part Tarasenko, les gros canons des Blues cette saison — Paul Stastny, Alexander Steen, T.J. Oshie et David Backes, le capitaine — n’ont pas produit en séries. Mais il est certain que la tenue du gardien Devan Dubnyk et la vitesse du Wild comptent pour beaucoup dans l’issue de la série.

«On gagne en équipe, on perd en équipe, a mentionné Hitchcock. Je ne veux pas parler de résilience, c’est trop utilisé. Ce qui s’est passé, c’est que nous n’avons pas marqué quand c’était le temps et que nous n’avons pas obtenu les gros arrêts quand c’était le temps.»