La Virginie, premier État du Sud des États-Unis à abolir la peine de mort

Le gouverneur Ralph Northam, à gauche, au centre correctionnel de Greensville avant la signature du projet de loi abolissant la peine de mort en Virginie
Photo: Steve Helber Associated Press Le gouverneur Ralph Northam, à gauche, au centre correctionnel de Greensville avant la signature du projet de loi abolissant la peine de mort en Virginie

La Virginie a aboli mercredi la peine de mort, une décision symbolique pour cet État américain détenant le record d’exécutions dans l’histoire du pays et qui devient le premier de l’ancien Sud ségrégationniste à mettre fin à l’application du châtiment capital.

« Aujourd’hui, il n’y a pas de place pour la peine capitale dans cet État, dans le Sud et dans ce pays », a lancé le gouverneur démocrate Ralph Northam lors d’une cérémonie à la prison de Greensville, où avaient lieu jusqu’ici les exécutions.

Il a notamment évoqué le cas d’Earl Washington, un homme handicapé qui avait été condamné à mort en 1984 et dont l’exécution avait été suspendue neuf jours seulement avant la date prévue. Il a finalement été acquitté en 2000.

« Le système a permis qu’un innocent soit condamné pour meurtre. Si M. Washington est la seule personne à notre connaissance à avoir été sauvée du couloir de la mort en Virginie, peut-on vraiment être sûr qu’il n’y en a pas d’autres ? » a demandé le gouverneur Northam.

« On ne peut pas infliger cette punition ultime sans être sûr à 100 % que l’on a raison et on ne peut pas infliger à quelqu’un cette punition ultime en sachant que le système ne marche pas de la même manière pour tout le monde », a-t-il aussi ajouté, soulignant que 296 des 377 prisonniers exécutés au 20e siècle étaient des Afro-Américains.

Après des débats très tendus, les deux Chambres de l’État avaient voté en faveur d’une loi pour abolir la peine capitale en début d’année. La Virginie rejoint ainsi 22 autres États américains où la peine de mort a déjà été abolie, mais sa décision est d’autant plus symbolique qu’aucun État de l’ancien Sud confédéré n’avait encore franchi ce pas.

Les colons européens établis à Jamestown ont procédé en 1608 à ce qui est considéré comme la première exécution sur le sol américain, celle d’un capitaine accusé d’espionnage. Depuis, la Virginie a exécuté 1391 condamnés, selon le Centre d’information sur la peine de mort (DPIC), plus que n’importe quel autre territoire américain. C’est aussi en Virginie qu’ont débarqué en 1619 les premiers esclaves capturés en Afrique.

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